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A propos de "la petite messe solennelle" de Rossini

Historique de l'oeuvre

C'est dans sa maison de campagne de Passy, à la demande du comte Alexis Pillet-Will, que Gioachino Rossini compose en 1863 la Petite messe solennelle. Le compositeur a alors 71 ans et a officiellement pris sa retraite depuis 34 ans. Il adresse au "Créateur" une dédicace en forme de boutade:

" Bon Dieu. La voilà terminée, cette pauvre petite messe. Est-ce bien de la musique sacrée que je viens de faire ou de la sacrée musique ? J'étais né pour l'opera bouffa, tu le sais bien ! Peu de science, un peu de coeur, tout est là. Sois béni et accorde moi de paradis. "

 Sur la page de garde de son manuscrit, Rossini tient à préciser que cette petite composition sera, hélas, " le dernier péché de [sa] vieillesse ".

L'oeuvre est créée le 14 mars 1864 dans la chapelle privée de l'hôtel particulier du comte alors que la première audition publique n'aura lieu qu'un an plus tard, le 24 avril 1865. La réception de l'oeuvre est partagée entre louanges et désapprobation.

Mais, pourquoi "petite messe" ?

Dans sa version d'origine, l'exécution de la messe requiert quatre solistes, un choeur mixte, deux piano-forte et un harmonium auquel se substitue parfois un accordéon. Cette idée première de Rossini est jugée, à l'époque de la création, trop "populaire" pour un cadre religieux. Le faible nombre d'exécutants contraste avec la dimension des formations utilisées à cette époque pour interpréter les grandes oeuvres de musique sacrée. C'est ce qui a valu à cette messe le qualificatif de petite.

Aussi, "pour ne pas laisser à d'autres le soin de le faire", en 1867, Rossini orchestre sa messe pour un effectif instrumental beaucoup plus important. Cette seconde version est créée à Paris, de façon posthume, le 28 février 1869.

De nos jours, les jugements sur les deux versions divergent, certains musicologues préférant la version orchestrée, d'autres estimant que le piano donne  tout son "mordant" à la version originale.

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